Notícia

Plásticos, resíduos e reciclagem: não é apenas um problema de embalagens

Novo estudo de pesquisadores da Universidade de Michigan é considerado a primeira caracterização abrangente do uso de plásticos em toda a economia dos EUA

Velizar Ivanov via Unsplash

Fonte

Universidade de Michigan

Data

sábado, 5 setembro 2020 15:20

Áreas

Gestão Ambiental. Gestão de Resíduos.

As discussões sobre o crescente problema dos resíduos plásticos geralmente se concentram na redução do volume de itens de embalagens plásticas descartáveis, como sacolas, garrafas, potes e filmes. Mas um novo estudo da Universidade de Michigan, nos Estados Unidos, mostra que dois terços do plástico colocado em uso no país em 2017 foram usados ​​para outros fins, incluindo eletrônicos, móveis e artigos de decoração, construção civil, automóveis e vários produtos de consumo.

“Gerenciar plásticos se tornou um grande e complexo desafio ambiental, e as embalagens plásticas claramente garantem os esforços atuais em reduções, recuperação e reciclagem de materiais coordenados”, disse o Dr. Gregory Keoleian, autor sênior do estudo cujos resultados foram publicados na revista científica Environmental Research Letters.

“No entanto, embora a embalagem tenha sido o maior mercado de uso definido para plásticos nos EUA em 2017, nosso estudo mostra que dois terços dos plásticos colocados em uso naquele ano foram para outros mercados”, ressaltou o Dr. Keoleian, diretor do Centro de Sistemas Sustentáveis ​​da Escola de Meio Ambiente e Sustentabilidade da Universidade de Michigan. “Esses outros setores apresentam desafios únicos, bem como oportunidades, à medida que tentamos uma mudança fundamental longe do fluxo amplamente linear de plásticos e em direção a uma economia circular para estes materiais”, continuou o pesquisador.

Os autores do novo estudo dizem que esta é a primeira caracterização abrangente do uso de plásticos em toda a economia dos EUA. O estudo conclui que a taxa geral de reciclagem de plásticos nos EUA é ligeiramente inferior às estimativas anteriores: apenas 8% dos plásticos que chegaram ao fim de sua vida útil em 2017 foram reciclados.

Estimativas anteriores, incluindo um estudo da Agência de Proteção Ambiental (EPA), focaram em resíduos de plástico sólido em aterros municipais, compostos em grande parte por recipientes e embalagens. O novo estudo também inclui plástico de resíduos de construção e demolição e de resíduos de trituração de automóveis.

Quando essas fontes foram adicionadas, a taxa de reciclagem de 2017 para plásticos dos EUA caiu para um valor ainda mais baixo do que a estimativa de 8,4% da EPA. Ambos os estudos descobriram que cerca de 76% dos plásticos que chegaram ao fim da vida útil em 2017 foram enterrados em aterros.

O novo estudo, conhecido como caracterização de fluxo de material, detalha um único ano de produção, uso e descarte de plásticos nos EUA e usa os melhores dados disponíveis da indústria e de fontes públicas. O objetivo era gerar um roteiro para ajudar a orientar a indústria, legisladores e acadêmicos ao longo do caminho em direção à redução acelerada de resíduos de plástico.

Especificamente, espera-se que as informações sejam do interesse de cientistas e engenheiros de materiais, produtores de resinas, designers e fabricantes de produtos e embalagens, varejistas, inovadores e operadores de recuperação de materiais e acadêmicos.

“Criamos um mapa detalhado dos fluxos de plásticos – desde a produção até o uso e gerenciamento de resíduos – e rastreamos os plásticos por tipo e mercado. Nós caracterizamos a escala do problema por meio dessa lente mais ampla para priorizar soluções que terão impacto”, destacou o Dr. Keoleian.

O estudo também descobriu que:

  • Estima-se que 2% dos plásticos norte-americanos no final da vida útil acabaram no ambiente natural em 2017. O “vazamento” de plásticos para o meio ambiente é agora uma grande preocupação devido à persistência e aos impactos potenciais dos plásticos nos organismos e ecossistemas.
  • A quantidade de plástico em uso nos EUA em 2017 foi de cerca de 400 milhões de toneladas, uma quantidade oito vezes maior do que a quantidade de plásticos fabricados naquele ano.
  • Embora cerca de 8% dos plásticos descartados nos EUA em 2017 tenham sido reciclados, as ineficiências na classificação e no reprocessamento provavelmente significam que uma porcentagem ainda menor retornou como matéria-prima para novos produtos.

Os plásticos, formalmente conhecidos como polímeros orgânicos sintéticos, são onipresentes na sociedade de hoje. Esses materiais versáteis são baratos, leves, fortes, duráveis ​​e resistentes à corrosão, com valiosas propriedades de isolamento térmico e elétrico.

Mas a maioria dos plásticos comuns não se biodegradam e seu acúmulo e contaminação de ambientes naturais é uma preocupação cada vez maior.

Além disso, a grande maioria dos plásticos é derivada de combustíveis fósseis; a produção global de plásticos representa atualmente cerca de 8% do consumo anual global de petróleo e gás. As emissões associadas às 407 milhões de toneladas de plásticos convencionais produzidos globalmente em 2015 correspondem a 3,8% das emissões globais de gases de efeito estufa naquele ano.

“A produção não moderada de produtos plásticos resultou no acúmulo inaceitável de detritos em aterros sanitários e em ambientes naturais, representando um grande desperdício de recursos e interrupções na vida selvagem e no funcionamento de ecossistemas”, disseram os autores do estudo.

“As soluções para esses problemas crescentes virão em uma miríade de formas, mas há um amplo consenso de que é necessária uma coordenação muito melhor entre o design do produto e o fim da vida útil [do material plástico]”, concluíram os pesquisadores.

Acesse o artigo científico completo (em inglês).

Acesse a notícia completa na página da Universidade de Michigan (em inglês).

Fonte: Jim Erickson, Universidade de Michigan. Imagem: Velizar Ivanov via Unsplash.

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